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Crecimiento sostenido de las poblaciones de ballena franca austral con cambios en sus áreas de cría

ICB, 13 de octubre de 2016 - La población de ballenas francas australes de Península Valdés creció entre un 5% y un 7% anual desde que comenzaron los estudios científicos en 1970. En 2015 y 2016 los relevamientos aéreos realizados en la zona mostraron algunas observaciones inusuales de la población. Las causas que han originado esta situación no son claras, aunque la reciente oscilación de El Niño, que aumenta la temperatura del mar, puede haber tenido un efecto en los movimientos estacionales de las ballenas francas en todo el hemisferio sur.

La población de ballenas francas australes de Península Valdés crece año a año. Desde que comenzaron los estudios científicos en 1970, la tasa de crecimiento anual ha variado aproximadamente entre el 5 y el 7%, aunque más recientemente otros estudios la ubican en el 3% anual. Estas son buenas noticias, ya que tasas de crecimiento positivas indican que cada año hay más ballenas en esta población.

No todas las ballenas de la población vienen a Península Valdés cada año, por lo que el número de ballenas que visitan la zona durante la época reproductiva (de mayo a diciembre) muestra oscilaciones importantes entre temporadas. Estos cambios son normales, con años en los que hay más y años en los que hay menos ballenas en el área, aunque la población en su conjunto siga creciendo. Por ejemplo, en los años 2013 y 2014 durante los relevamientos aéreos de foto identificación del Instituto de Conservación de Ballenas y Ocean Alliance registramos el mayor número de ballenas en más de cuarenta años, superando los 700 individuos. Sin embargo, en 2015 y 2016 este número se redujo. Este cambio estacional puede ser temporario, también puede estar acompañado de cambios en la distribución a lo largo de la costa argentina, y además no fue exclusivo de Península Valdés.

Coincidentemente, investigadores que estudian la misma especie en el sur de Brasil y en Sudáfrica registraron una reducción similar. En Brasil se observaron menos ballenas en los últimos dos años, aunque oscilaciones parecidas se habían registrado en temporadas previas, con posteriores aumentos del número de ballenas. El caso de Sudáfrica es particularmente interesante para la comparación, ya que esa población de ballenas francas y la de Península Valdés tienen tamaños similares. En años anteriores los investigadores registraron más de 300 crías por año en Sudáfrica, mientras que en 2015 observaron sólo 150 y, la semana pasada, apenas 60 ballenatos fueron contados durante los relevamientos aéreos de foto identificación en las cosas sudafricanas. Por su parte, en septiembre se observó una madre con un ballenato recién nacido en la bahía de Puerto Montt en Chile. La población de ballenas francas de Chile - Perú se encuentra en peligro crítico, por lo que cada cría observada, como este caso en Puerto Montt, es muy importante y, a la vez, excepcional.

Como vemos, en los últimos dos años han habido observaciones inusuales en las poblaciones de ballenas francas de todo el hemisferio sur y no sólo a nivel local en Península Valdés. Una hipótesis para explicar estos cambios estacionales se relaciona con el fenómeno climático de El Niño. La oscilación de El Niño de 2015 / 2016 fue la más fuerte de las últimas décadas. El aumento de la temperatura del mar que genera El Niño reduce la productividad de krill, el principal alimento de muchas ballenas en el Atlántico sur. Es probable que esto afecte temporariamente los patrones habituales de migración de las ballenas francas desde sus áreas de alimentación hacia las áreas de cría en las distintas poblaciones. También es muy probable que en próximas temporadas las ballenas retornen a sus patrones de movimiento habituales y que vuelvan a registrarse números más altos de ballenas en las áreas de cría, coincidiendo con el sostenido aumento de las poblaciones de la especie, incluyendo la población de las costas argentinas.

Mientras tanto, la temporada de avistajes turísticos en Península Valdés continúa activa hasta diciembre, generando hermosos encuentros entre las ballenas y los miles de turistas que se acercan hasta allí para disfrutarlas en el bellísimo entorno natural de las costas patagónicas. Todos podemos visitar Península Valdés y tener allí encuentros únicos con estos animales maravillosos.

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Casagrande, E. (04/10/2016). Número de baleias-francas no litoral de Santa Catarina é quase 40% menor neste ano do que em 2015, Diário Catarinense

© Instituto de Conservación de Ballenas. Se puede reproducir citando la fuente

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Madre y cría observadas en los relevamientos aéreos en Península Valdés realizados entre el 26 y 28 de septiembre de 2016