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¿Qué clase de animales son las ballenas y los delfines?


A pesar de su apariencia y de vivir en un medio tan diferente al terrestre, comparten con el ser humano el hecho de pertenecer al mismo grupo de animales. Son vertebrados, es decir, tienen un esqueleto interno formado por huesos y una columna vertebral. Y dentro de los vertebrados, son mamíferos.
Por estar adaptados a una vida totalmente acuática, y porque dependen de ella para su existencia, se los denominó Mamíferos Acuáticos -entre los cuales también se encuentran los osos polares, las nutrias marinas y oceánicas, las vacas marinas, las focas, los lobos marinos y las morsas. ¿Por qué mamíferos acuáticos y no mamíferos marinos? Porque viven en las aguas saladas de mares y océanos y también, aunque en unos pocos casos, en las aguas dulces de algunos grandes ríos. Pero entre los mamíferos acuáticos, las ballenas y los delfines son los mejor y más  adaptados a la vida en el agua, y forman un grupo particular, el de los Cetáceos.




¿Cómo se clasifican los Cetáceos?


Ballenas y delfines pertenecen al Tipo Vertebrados, Clase Mamíferos y Orden Cetáceos. El Orden Cetáceos abarca 86 especies vivientes, muy diversas en cuanto al tamaño, forma, color, comportamiento y distribución. Como también existen diferencias entre los Cetáceos, se los agrupa en dos subórdenes:Misticetos, al que pertenecen las ballenas y que incluye 14 especies.Odontocetos, al que pertenecen los delfines y que incluye 72 especies.



Cómo distinguimos a las ballenas de los delfines?

En general, las ballenas son grandes y los delfines pequeños, aunque hay algunas excepciones. Pero existen otras características que los definen
Los misticetos son cetáceos que tienen barbas en su boca y dos respiraderos o espiráculos en la parte superior de la cabeza. Los odontocetos, en cambio, poseen dientes y un solo respiradero. Si bien a muchos se los llama delfines, algunos tienen otros nombres, como marsopa, cachalote, orca, narval y beluga.


¿En qué se diferencian las ballenas y los delfines de los peces?

El parecido exterior de los delfines y las ballenas con los peces se debe, sin duda, a su cuerpo hidrodinámico -ancho en la parte central y adelgazado en los extremos- y a la presencia de aletas. Sin embargo, se trata de animales muy distintos. Podemos descubrir una diferencia externa observando su cola. En las ballenas y los delfines, la cola o aleta caudal tiene posición horizontal, y se mueve de arriba hacia abajo. En los peces, es vertical y con movimientos laterales. Además, los peces tienen el cuerpo recubierto de escamas, y poseen branquias para respirar el oxígeno disuelto en el agua. Como todos los mamíferos, las ballenas y los delfines tienen respiración pulmonar, e incorporan el oxígeno del aire. Además, su reproducción es vivípara, es decir, las crías se desarrollan dentro del cuerpo de la madre, que luego del parto las amamanta con la leche producida por las glándulas mamarias. También son homeotermos -mantienen una temperatura corporal constante-, su circulación es doble y completa, y presentan pelo al menos en alguna etapa de sus vidas.





¿Dónde viven?

Los cetáceos son los mamíferos acuáticos de distribución más amplia. Viven tanto en aguas costeras como en otras más alejadas de la plataforma continental, y también en el mar abierto. Aunque salen a la superficie para respirar, muchos tienen la capacidad de sumergirse a grandes profundidades.
Además, habitan en aguas con temperaturas muy diferentes, entre -2º C y 30º C. Por eso se los encuentra en todos los mares y océanos del mundo: en aguas polares, templadas y cálidas. Si bien la mayoría vive en aguas saladas, algunos delfines ingresan o viven en las aguas dulces de los ríos más grandes de Sudamérica y Asia, además de las aguas salobres de los estuarios. La abundancia de comida y las condiciones climáticas de las diferentes estaciones influyen en la distribución de los cetáceos. Y esto es más notorio en las ballenas migratorias, que todos los años realizan recorridos similares, a veces, de miles de kilómetros.


¿Cómo se alimentan?

Los cetáceos dentados –delfines, marsopas, los zifios y el cachalote– se alimentan de peces, calamares y otros mamíferos marinos; no usan sus dientes para masticar, sólo para capturar y desgarrar el alimento. 
Los cetáceos barbados –como la ballena franca, la azul y la jorobada– no tienen dientes sino barbas: son láminas de queratina de más de 2 metros de largo que cuelgan, como una cortina, a ambos lados de la mandíbula superior. Se alimentan de plancton, especialmente de krill –diminutos crustáceos semejantes a camarones– o también de pequeños peces. ¿Cómo lo hacen? El borde interno de cada barba está desflecado, formando una especie de red o filtro. Las ballenas permiten la entrada del agua a sus bocas y luego la dejan salir hacia atrás mientras nadan con la boca abierta, o bien la presionan con su lengua para que pase a través de las barbas, reteniendo el alimento.


¿Cómo respiran?

Como todos los mamíferos, las ballenas poseen pulmones. Deben salir periódicamente a la superficie para tomar aire, y cuando se sumergen interrumpen su respiración. Toman el aire a través de los espiráculos, equivalentes a nuestros orificios nasales, ubicados en la parte superior de la cabeza. Esto les permite respirar asomando una mínima parte de su cuerpo fuera del agua. Cuando las ballenas bucean, los espiráculos se mantienen cerrados. Al salir a la superficie, exhalan el aire con gran fuerza, y el agua que rodea a los orificios respiratorios se convierte en una “llovizna” conocida como soplido o surtidor, el cual tiene forma de V en las ballenas francas. Las ballenas son grandes nadadoras y buceadoras. Pueden retener su respiración durante largos períodos y algunas especies pueden sumergirse a más de 1.000 metros de profundidad, como el cachalote.

¿Cómo se reproducen?

Los cetáceos gestan y dan a luz a una sola cría por vez. La procreación es generalmente estacional. Existe variabilidad entre las diferentes especies, pero en general la edad de madurez sexual se alcanza entre los 4 y los 12 años. Tienen una cría cada 2 o 3 años. El período de gestación es de aproximadamente un año. La duración de la lactancia, también es variable y dura de 12 a 24 meses según la especie.

Algunas ballenas cantan

Los machos de la ballena jorobada emiten secuencias de sonidos largas y complejas que duran en promedio 10 a 12 minutos y luego se repiten enteras con mínimos cambios, por lo que se las considera verdaderas canciones. A pesar de que otros cetáceos emiten una gran variedad de sonidos, la ballena jorobada es la única especie con tan complejas y largas canciones.